美国投资移民的护身符—信托

中国人历来忌讳谈论死亡,但移民到了人生地不熟的大洋彼岸,就要入乡随俗,未雨绸缪,找律师办理可撤销或不可撤销信托,对个人财产在身后的管理与分配做出明确的安排,拿起投资移民的护身符,为自己在异国他乡的生根开花护航。

我的财产我做主

就在霍夫曼去世的那个周末,王先生和太太来拜访,兴匆匆地告知绿卡批了下来,房子也买了,邀请笔者和太太去做客。连篇累牍报道霍夫曼去世的电视画面引出了问题:“王兄,你总称我是你的投资移民顾问,不客气地问个问题:‘你们办了信托吗?’”

王先生一愣,“没有啊,朱先生,究竟什么是信托?信托和遗嘱有什么区别?它能起到什么作用呢?”其实王先生的问题不奇怪,笔者许多国内朋友都有类似的问题,或是一无所知到没有任何问题。

信托的原文是从英文Trust翻译而来,在中国因为近年来快速发展的保险业、金融业和投资信托被大多数人理解为投资或理财的一种。信托主要是指对个人财产的管理与分配做出明确的安排,以防万一,既有避税的作用,也避免了走法庭程序的耗时耗财。

当然所有这一切都是为了你所爱的人,美国人还戏称,它也能让自己拥有一份宁静的心境。这里需要特别强调的是,美国各州法律各异,但是加州既是中国投资移民的首选,又是遗产清理法律程序最为复杂的一个州,所以信托就显得尤为重要。

信托通常还带有一个定语,即“可撤销的”,财产的委托人随时有权撤销、中止和更改自己的意愿。这种“我的财产我做主”的主权意识和中国人相信自己的子女、把钱财早早过户到他们名下的做法有很大区别。

其实,信托的最大特点恰恰就是自己既是委托人(Trustor)又是受托人(Trustee),至少在你觉得健康和心智都完全可以胜任管理自己的财产时是这样。而遗产强调的是“遗”字,也就是身后遗留的财产。

建立了信托后,财产所有人作为委托人把资产转到信托名下,而该信托的受托人又是自己本人,所以对财产的控制权一点没变。不同的是,从此以后如果任何不测发生,无论是委托人去世还是丧失管理财产的能力,他的财产都会按照他的意愿去管理和分配,不会让家人遇到霍夫曼家人遇到的尴尬。

护身符的五重保护

在美国尤其是加州,即使有遗嘱,在没有信托的情况下死者的遗产仍要经过专门的遗嘱验证法院进行验证,其耗费的时间和金钱令人望而生畏。笔者一位很有威望的法律专家朋友曾经引用《华尔街日报》的一段话来概括信托:“可撤销的信托较遗嘱相比好处多多。其过程简单,费用低廉,保护隐私,而且很有可能帮助你省税。”

先说保护受益人的安宁和正常生活。信托提供直接、简单的程序让受益人接受遗产。没有信托,受益人就要去找遗嘱验证法庭来办理相关手续。如果死者留下遗嘱,就让遗嘱中指定的执行者开始这场马拉松;如果死者没有留下遗嘱,那么就需要由法庭任命一位家庭成员担任行政管理,也就是遗嘱执行者。

这项工作通常耗时半年到一年,这也是很多遗产继承人最最怨声载道的地方。每个人都很忙,谁能耗得起这么多时间?而一份有效的信托就可以让受益人轻松地跨过验证程序,直接按照死者的意愿分配遗产。

再说保护受益人的经济利益。在美国大多数州,律师办理遗嘱验证都会收取固定的费用或是按工作小时来收费,虽然价格不菲但是大部分人都还觉得能接受。毕竟遗产好似是天上掉下来的馅饼,花点费用不像平常那么心痛。但加州(还有其他的少数州)情况就不太一样了,律师会按照遗产的金额以递减百分比来收取费用。

这样一看,费用可就不小了。所以投资移民在加州办妥信托可以大大减少身后的律师费用。一个顶级遗产律师办理一个信托,最高费用通常都不会超过数千美元,便宜的数百美元就能搞定。所以千万不要捡了芝麻丢了西瓜。

数年前,一位在德州的朋友因母亲去世到加州来办理遗产转移,因为她的母亲只有遗嘱(朋友是100%继承人)没有信托,必须走法律程序通过法庭才能继承遗产。结果耗时一年,花掉十几万美元,被弄得心力交瘁才拿到遗产。

保护隐私。遗嘱认证需要找到所有的受益人,包括海外的、外州的受益人,需要认证所有的财产,包括外地的房产。伴随而来的是受益人之间和受益人与债权人之间的纠纷。而且在美国,人一旦死亡,执行遗嘱的私人资料也会公布于世,这常常让居心叵测的诈骗者嗅到血腥,导致无缘无故和无中生有的债权纠纷。

保护自己的财产。这个比较复杂,且因人而异。霍夫曼是一案。无独有偶,2014年初另一个大牌演员詹姆斯·甘多菲尼也突然去世,年仅51岁。此公留下了7000万美元的遗产,因为没有一个周全的生前遗嘱,预计要交纳的税将达3000万美元。

保护受益人的权益。美国历史上从来不乏名人和有钱人的各种遗产纠纷案例:歌星索尼·博诺在滑雪事故中丧生,既没有遗嘱,也没有信托,结果他的遗孀不得不与前来分钱的前妻大打出手,更令人苦笑不得的是不知道从哪里冒出来的“私生子”和形形色色的其他债权人。

甚至连林肯总统和约翰逊总统也在死后因为遗产问题不得安宁。最出名的应该是亿万富翁霍华德·休斯在死后被发现唯一留下的一份手书遗嘱是伪造的,结果他留下的遗产历经34年才最终尘埃落定。

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